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A cosa serve la saliva?

La saliva è prodotta dalle principali ghiandole salivari – parotidi, sublinguali e sottomascellari – e dalle ghiandole annesse poste sotto la mucosa. La quantità di saliva prodotta da un adulto sano è di circa 1 litro al giorno, con qualche particolarità: si produce più saliva quando si sta in piedi o sdraiati e meno quando si è seduti, più in inverno che d’estate, e molto poco di notte

La produzione di saliva è legata a una molteplicità di fattori come l’età del soggetto, il suo stato fisico ma anche l’ora della giornata o l’avvicinarsi dell’ora del pasto, fenomeno che la aumenta naturalmente; la salivazione è inoltre attivata da alcuni sapori, in particolare quello dolce, salato, amaro o acido ci fanno letteralmente venire l’acquolina in bocca. Infine, durante la masticazione si ha una produzione supplementare di saliva.

La saliva è composta da una miscela di acqua, proteine, elettroliti e sali minerali, ed è una grande alleata dei chiacchieroni: lubrifica le superfici dei denti e delle mucose e permette di esprimersi con facilità. Altro ruolo della saliva: la preparazione alla digestione. Miscelata agli alimenti che mastichiamo, la saliva forma il bolo alimentare, una specie di agglomerato che scivola senza fatica nell’esofago; inoltre, l’azione chimica della saliva trasforma alcuni componenti degli alimenti per renderli più facilmente assimilabili dell’organismo, in un vero e proprio processo di predigestione: è il caso per esempio dell’amido, che alcune sostanze salivari trasformano in una sostanza più semplice e quindi più assimilabile.
La saliva partecipa attivamente all'equilibrio e alla protezione della nostra bocca, le sue proprietà antibatteriche limitano la proliferazione dei batteri - la loro aggregazione e adesione - ed eliminano i microrganismi indesiderabili: del resto basta osservare come i cani si leccano con cura le ferite per convincersi del ruolo immunologico della saliva. Ma oltre a facilitare la dizione, la digestione e la protezione dell’equilibrio della nostra bocca, la saliva svolge anche un’azione riparatrice: le carie che attaccano i nostri denti sono il risultato della formazione di acidi che provengono dall’alimentazione. In questo processo la saliva svolge un ruolo essenziale, regolando il pH della bocca ed limitando così gli attacchi acidi ai nostri denti. Gli ioni minerali contenuti nella saliva contribuiscono anche alla remineralizzazione dello smalto, contribuendo perciò a riparare i danni causati dagli attacchi acidi. Studi recenti hanno dimostrato che l’aumento del flusso salivare contribuisce a una buona salute dei denti, perché la saliva neutralizza gli acidi che li attaccano. Dopo mangiato, il pH della nostra bocca diventa acido e i rischi di carie aumentano. Per far risalire il pH esistono varie soluzioni, come lavarsi i denti, sciacquarsi la bocca o masticare una gomma senza zucchero. Molto stimolante per la produzione di saliva, quest’ultima soluzione è particolarmente interessante perché permette di unire l’utile al dilettevole, senza dimenticare però che non si può sostituire al lavaggio dei denti, il gesto igienico essenziale.

Ricca di fosfati e carbonati, la saliva combatte gli acidi prodotti dalla degradazione degli alimenti nella bocca. Questi acidi sono i diretti responsabili della carie, ma la saliva non aiuta solo a  risparmiare ai denti i violenti attacchi degli zuccheri trasformati; i suoi ioni contribuiscono alla remineralizzazione dello smalto quando la demineralizzazione è ancora allo stadio iniziale.

L’insufficienza salivare, nota come asialia, in certi casi può essere una vera e propria patologia, ma anche alcuni farmaci, l’assunzione di alcool o di droghe possono perturbare il normale funzionamento delle ghiandole salivari. Tuttavia, stimolare l’attività delle ghiandole salivari è possibile: sciogliere in bocca una tavoletta di acido citrico o masticare una gomma senza zucchero. Insomma, nonostante il suo aspetto insignificante, la saliva è un vero liquido di vita la cui produzione va stimolata il più possibile.

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